불교(佛敎)가 어떤 종교인지 단적으로 정의하기는 어렵지만, 불교는 부처님의 가르침을 믿고 행하는 종교, 곧 믿음과 수행을 겸비한 종교이다. 절대자에 대한 믿음만 강조하는 것이 아니라, 수행을 통하여 부처가 되는 길을 제시한 가르침의 종교를 말한다. 부처님의 가르침은 이러한 깨달음에 이르는 방법을 말씀하신 것이며, 모든 권위의식을 타파한 지극히 현실적이고 합리적인 가르침이다.
 


불교의 분류

불교는 크게 소승(小乘)과 대승(大乘)으로 나누는 사상적 분류, 성문승(聲聞乘), 연각승(緣覺乘), 보살승(菩薩乘) 등으로 나누는 수행자를 기준으로 하는 분류, 초기 불교, 부파(部派) 불교, 대승 불교로 나누는 시대적분류, 남방 불교와 북방 불교로 나누는 지역적 분류, 현교(顯敎)와 밀교(密敎)로 나누는 교의적 분류, 자력교(自力敎)와 타력교(他力敎) 등의 의지하는 주체에 따라 분류할 수 있다.

(1) 사상적 분류
크게 소승(小乘)과 대승(大乘)으로 나뉜다. 소승불교는 아라한이 되는 것을 목적으로 하며 업보(業報) 사상을 핵심으로 한다. 대체로 자기 완성을 추구하는 것을 최상으로 삼기 때문에 자리주의적(自利主義的)이라고 평가된다. 대승불교가 공(空) 사상을 중심으로 한다는 점과 대비하여 유(有) 사상이 중심을 이룬다고도 한다. 전체적인 사상적 경향은 이론적인 면이 강하다. 대승불교의 최상 목적은 부처가 되는 것이다. 원행(願行) 사상이 그 핵심을 이루며 이타주의적(利他主義的)인 성향을 띤다. 보살은 중생 구제를 위해서 온갖 수행을 다하는 것을 최선으로 하기 때문에 실천성을 중요시한다.

(2) 수행자를 기준으로 한 분류
성문승(聲聞乘), 연각승(緣覺乘), 보살승(菩薩乘) 등으로 나뉜다. 성문승은 4성제, 8정도 등의 가르침을 듣고 아라한과(阿羅漢果)를 얻기 위해서 수행하는 이들이다. 연각승은 혼자서 12인연법을 깨우친 이들을 가리킨다. 벽지불 또는 독각이라고도 한다. 보살승은 불과(佛果)를 얻기 위해서 대승법(大乘法)을 실천하는 수행자들을 가리킨다.

(3) 시대적 분류
초기 불교, 부파(部派) 불교, 대승 불교, 셋으로 나뉜다. 초기 불교는 부처님이 생존해 했던 당시부터 부처님이 입멸한 뒤 100년경까지의 시기를 초기 불교라 한다. 초기 불교시대를 근본 불교, 원시(原始)불교 등으로 달리 부르기도 한다. 그런데 부처님이 입멸한 지 100년이 지나자 불교 교단 안에서 계율과 교리의 해석에 대한 의견 차이가 생겼다. 그것을 계기로 하여 상좌부(上座部)와 대중부(大衆部)로 나누어졌으며, 그 후로 다시 18부파로 나뉘어지게 되었다. 근본 2파와 후대의 부파를 합쳐서 본말(本末) 20부파라 하며, 그 시대를 부파 불교라 한다. 대승 불교는 서력 기원을 전후로 하여, 부파 불교의 폐단이었던 지나친 형식화와 학문화를 지양하고, 초기 불교의 정신을 회복하자는 새로운 조류의 하나로 시작되었다.

(4) 지역적 분류
지역을 중심으로 하여 남방(南方) 불교와 북방 불교로 나뉜다. 남방 불교는 스리랑카, 미얀마, 태국, 캄보디아, 라오스 등으로 유입되어 성행하였던 불교를 지칭한다. 주로 팔리어경전을 중심으로 성립된 것이 특징으로 꼽힌다. 북방 불교는 서북 인도에서 중앙 아시아를 거쳐서 중국, 몽고, 우리 나라, 일본 등지로 전파된 불교를 가리킨다. 주로 산스크리트어 경전을 중심으로 성립되었으며, 중국의 한역(漢譯) 경전이 큰 역할을 하였다.

(5) 교의(敎義) 내용에 따른 분류
가르침의 내용에 따라 크게 현교(顯敎)와 밀교(密敎), 둘로 나뉜다. 현교란 화신(化身)이 중생의 근기(根機)에 따라 설한 교법이 중심이 되는 것을 말하며, 밀교란 법신(法身)이 스스로 성취한 내밀한 경지를 드러내 보인 것을 말한다.

(6) 의지하는 주체에 따른 분류
자력교(自力敎)와 타력교(他力敎)로 나뉜다. 자력교란 자신의 수행 정진을 통해서 모든 번뇌를 끊고 깨달음에 이르는 것을 최상으로 삼는다는 뜻이다. 이에 반하여 타력교는 부처와 보살의 힘에 의지하여 자신을 구제하고 마침내 성불에 이르게 된다고 보는 경우를 말한다.

 

 
 
 
 
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